Educación y Realidad Virtual

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Como parte de una clase de literatura el año pasado, en “Romeo y Julieta”, Jennie Choi, una profesora de Inglés en la Escuela Primaria Mariano Azuela en Chicago, llevó a los estudiantes de sexto grado en una gira a Verona, la ciudad italiana donde la obra de Shakespeare sucede.

Durante la excursión, la señora Choi pidió a su clase examinar la abigarrada fachada de un edificio de siglos de antigüedad, conocido en los mapas turísticos como “la casa de Julieta”, donde la familia que puede haber sido la inspiración para la heroína de ficción, una vez vivió. También animó a sus alumnos de sexto grado a examinar la deteriorada tumba donde podían imaginar que el personaje Julieta había muerto.

Pero los estudiantes no tuvieron que salir de su salón de clases en Chicago para visitar la ciudad italiana donde la obra tuvo su contexto. En su lugar, como parte de un proyecto piloto para un nuevo sistema de salida de campo virtual de Google para las escuelas, los estudiantes de la señora Choi probaron los visores de realidad virtual “Google Cardboard” – que se componen de un cartón y un teléfono celular – mientras su profesor utiliza una aplicación para guiarlos a través de vistas inmersivas de la ciudad italiana.

“Para niños de 12 años de edad, no funciona estar solo en un salón de clase y solo hacer lecturas”, dijo Choi, explicando que muchos estudiantes ya tenían acceso a dispositivos como teléfonos inteligentes, computadoras portátiles y sistemas de juego y por lo tanto estaban acostumbrados a la obtención de información de forma inmediata y visualmente. Así que la señora Choi aprovechó la oferta de Google para colaborar en una excursión virtual a Verona con sus estudiantes. “Creo que ellos ganaron una comprensión más profunda de la historia”, dijo Choi.

Esta tecnología se compone de varias tecnologías que incluyen; Visores de realidad virtual Google Cardboard, smartphones y videos inmersivos en 360 grados (o videos en realidad virtual) que son oarte del proyecto Google Explorer del gigante informático.

La introducción de los kits de realidad virtual de Google para aulas pone en relieve la creciente importancia del sector de la educación a las principales empresas de tecnología – y de la creciente competencia entre ellos. En 2006, por ejemplo, Google presentó Apps para educación, un paquete de productos de correo electrónico, calendario basado en la nube y la distribución de documentos libres a disposición de las escuelas.

Pero la llegada de Google Expeditions también es indicativo de un cambio de estrategia de la industria. Algunas compañías líderes en tecnología han hecho recientemente una decisión de centrarse en el diseño de productos específicos para uso en el aula, en lugar de limitarse a la modificación de sus productos de consumo o empresariales existentes y luego comercializarlos a las escuelas.

Es por esto que los ingenieros de Google trabajaron con los profesores de escuelas para desarrollar excursiones de realidad virtual basados en los planes de estudios de estas.

“Había muy pocos precedentes para el uso de esta tecnología en las escuelas”, señaló Ben Schrom, un gerente de producto de Google Apps for Education. “Realmente sentimos que estamos rompiendo el ciclo de dar a las escuelas tecnología de ayer.”

La idea de los paseos virtuales no es nueva. Algunos profesores han utilizado durante años el servicio de videoconferencia de Microsoft Skype para llevar a los estudiantes en viajes a lugares importantes o para invitar a expertos externos para visitar virtualmente sus aulas.

Pero el sistema de salidas de campo virtual de Google, sin embargo, es más envolvente. Y se suma a la gama de herramientas de Google que hacen “lugares lejanos, más cercanos” – aunque filtrados a través de la lente de Google.

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Expediciones utiliza vistas de 360 grados que se unen junto a fotografías de Google Street View, un producto que muestra las imágenes de las carreteras. La compañía también está usando un sistema de 16 cámaras, construido por GoPro, para crear imágenes tridimensionales para las excursiones virtuales.

Google está ofreciendo “Expediciones” de forma gratuita a las escuelas, pero la compañía finalmente puede cobrar por los sistemas.

“Sin duda vemos un escenario donde vendemos estos kits para escuelas”, dijo el Sr. Schrom. “Depende de qué tan exitosos estamos en la conducción de los costos hasta alcanzar un valor accesible.”

Los kits de Google a disposición de las escuelas contienen los dispositivos Google Cardboard de la compañía junto con los smartphones Asus para ser utilizados como pantallas virtuales para los estudiantes. Los maestros utilizan una aplicación para guiar los viajes y excursiones y se pueden hacer una pausa cuando quieren pedir a los alumnos preguntas.

Como parte del programa, Héctor Camacho, un profesor de economía del 12º grado en Saint Francis High School, una escuela católica privada en Mountain View, Calif., creó una “tour de la gran recesión” de Manhattan. Se lleva a los estudiantes a la antigua sede de Lehman Brothers y las oficinas de Goldman Sachs y los reguladores federales involucrados en la crisis fiscal de 2007-8.

El Sr. Camacho dijo que podría haber hecho fácilmente una presentación de PowerPoint sobre el tema para los estudiantes. Pero él dijo que quería sumergir visualmente su clase en lugares que jugaron un papel importante en la crisis para darles una idea más concreta para el impacto potencial de las políticas fiscales y monetarias. Agregó que vio Expediciones como herramienta de enseñanza suplementario para ser utilizado en ocasiones con los estudiantes.

Hasta ahora, en colaboración con los maestros, Google ha desarrollado más de 100 viajes – incluyendo visitas virtuales a la Gran Muralla de China, Salón de la Independencia en Filadelfia y El Capitán, una formación rocosa en el Parque Nacional de Yosemite – que han sido probadas por las matemáticas, la ciencia, estudios sociales, lengua y otras clases. La compañía tiene ambiciones más grandes para utilizar Expediciones como herramienta para llevar a los estudiantes en viajes simulados de colegios o para ayudarles a explorar opciones de carrera siguiendo a veterinarios y otros profesionales a través de sus días de trabajo.

En Google dijeron que esperaban excursiones universitarias virtuales para visitar en los campus hitos importantes como laboratorios de ciencias, comedores y oficinas de ayuda financiera, permitiendo a los estudiantes que pueden no ser capaces de viajar mucho, obtener una visión completa de una variedad de escuelas.

“No siempre se trata de las imágenes más espectaculares”, dijo Jennifer Holanda, director del programa de Google Apps para educación. “Se trata también de ser capaz de ver las cosas diferentes que de otro modo no se podría.”

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